Un estudio perdido hace mucho del Delta del Mississippi revela la fuente del blues

A principios de la década de 1940, los académicos de la Universidad Fisk realizaron un estudio sociológico multifacético del condado de Coahoma, Mississippi. El proyecto, conocido como el Estudio Coahoma, contenía revelaciones de gran alcance sobre la región del Delta del Mississippi y su cultura, particularmente sus tradiciones musicales afroamericanas. Sin embargo, notablemente, sus resultados permanecieron inéditos durante más de 60 años articulos filosoficos.

En 2005, los editores Robert Gordon y Bruce Nemerov compilaron el material de este extraordinario estudio en Lost Delta Found: Redescubriendo el Estudio del Condado de Coahoma de la Universidad-Biblioteca del Congreso de Fisk, 1941-1942, publicado por Vanderbilt University Press. El libro fue reconocido por The Blues Foundation en 2019 como un clásico de la literatura de blues y ha sido reeditado este año en rústica.

El estímulo original para el Estudio Coahoma fue un evento en un condado de Mississippi totalmente diferente, Adams, a 200 millas al sur. En 1940, un incendio accidental en el Rhythm Club en Natchez, Miss., Cobró más de 200 vidas. John W. Work III, profesor de musicología en la Universidad Fisk, propuso examinar las ramificaciones culturales de la calamidad un año después, con el objetivo de capturar los monumentos populares esperados. Debido a las exigencias de tiempo y recursos, la propuesta original evolucionó en una serie de viajes de investigación, en colaboración con el famoso folklorista de la Biblioteca del Congreso Alan Lomax, centrándose en el condado de Coahoma.

Este nuevo enfoque fue fortuito. El alcance más amplio produjo un rico tesoro de material, incluida una visión general de la región del Delta por el sociólogo Fisk Lewis Jones; El manuscrito sin título de la obra de hallazgos sociológicos y musicales; Transcripciones de obras de más de 150 canciones; y la tesis de maestría del estudiante graduado de Fisk Samuel Adams, que se basó en una encuesta de 100 familias de plantaciones en la región.

Como señala la introducción de los editores a Lost Delta Found, "el interés de John Work en la música folclórica provocó uno de los primeros, más importantes y completos estudios de la cultura de la música folclórica en los Estados Unidos". La investigación posterior documentó la génesis del blues, un género con una influencia profunda y duradera en la música popular estadounidense. El estudio identificó a algunos de los primeros músicos de blues, rastreando su música hasta la vida afroamericana posterior a la Guerra Civil, especialmente entre los aparceros de Mississippi y los desolladores de mulas. El estudio también reveló contribuciones afroamericanas para el desarrollo económico del Delta.

Debido a los conflictos de personalidad entre los investigadores y las demandas de la Segunda Guerra Mundial (se redactaron tanto Lomax como Adams), los descubrimientos del Estudio Coahoma nunca se publicaron en forma unificada, aunque la Biblioteca del Congreso publicó grabaciones de campo de los bluesmen Delta ya en 1942 En 1993, más de 50 años después del hecho, Alan Lomax incorporaría sus observaciones y las de Coahoma en su obra premiada, The Land Where the Blues Began. Mientras tanto, las notas, los manuscritos y las transcripciones fueron por caminos separados, cada uno se perdió en diferentes lugares, algunos perdieron permanentemente al fuego (pero afortunadamente no antes de ser microfilmados). Los manuscritos de Jones y Work fueron redescubiertos accidentalmente por el coeditor de Lost Delta Found, Gordon, escondido en la parte trasera de un archivador en los archivos de Alan Lomax en Hunter College en Nueva York.

Quizás el resultado más famoso del estudio se relaciona con el descubrimiento de un McKinley Morganfield, un aparcero, músico y cantante de 29 años, que pronto será conocido en todo el mundo como Muddy Waters. Como Lomax lo describiría en Where the Blues Began, esta "sesión se ha convertido en una ocasión sagrada en la mente de los amantes del blues, tanto escrita y discutida que los jóvenes académicos de blues parecen saber más sobre lo que sucedió que yo". De hecho, dos de los recortes registrados en ese momento fueron para lanzar la carrera de Waters, lo que resultó en su traslado a Chicago, donde se convirtió quizás en el mejor representante del sonido de blues de esa ciudad. 

Sin embargo, esa famosa sesión de Waters no está exenta de controversia. Work realizó la entrevista con Waters, quien durante la sesión grabada se identificó claramente como Muddy Water, singular. Sin embargo, las notas a las grabaciones de la Biblioteca del Congreso publicadas un año después identifican a Waters en la forma plural más comúnmente conocida. Los editores de Lost Delta Found atribuyen esta discrepancia a un error tipográfico de Lomax, lo que sugiere que estableció el último nombre profesional de Morganfield, ahora conocido en todo el mundo.

Esa extraña casualidad corresponde a un proyecto con una historia tan complicada, una que se alejó mucho de su enfoque inicial y luego vio gran parte de su material original perdido o no reconocido durante 60 años. Los amantes de la música y los estudiosos de la vida de Delta solo pueden estar agradecidos por su redescubrimiento y reconocimiento tardío como una contribución esencial a nuestra comprensión de esta parte de la cultura estadounidense.